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Sans le soleil, la vie sur terre ne serait pas possible. Cette source de chaleur intense et gratuite a été à l'origine de nombreuses idées de génie, et certains chercheurs scientifiques se sont penchés sur la question. Antoine Becquerel en 1839 est le premier à avoir découvert l'effet photovoltaïque. Ce génie s'est posé la question suivante :  «Pourquoi ne pas récupérer l'énergie solaire abondante et inépuisable pour fabriquer de l'électricité, faire bouillir de l'eau ou chauffer les habitations ?» Depuis cette découverte, cette idée a fait son chemin et l'énergie solaire aujourd'hui intéresse fortement les industriels. Les gouvernements sont également favorables à cette nouvelle énergie dans le but de protéger l'environnement et de limiter les émissions à effet de serre. Une petite analyse s'impose pour comprendre le fonctionnement des rayonnements solaires et quelle sera son utilité pour les générations futures.

D'où vient l'énergie solaire ?

L'énergie solaire est tirée directement des rayonnements du soleil qui passent à travers l'atmosphère. Les industriels ont développé récemment des techniques pour récupérer cette énergie et la transformer en électricité ou en énergie thermique (production d'eau chaude ou de chauffage). Bien entendu, les ressources solaires sont plus importantes sous les climats chauds, comme les pays africains, les zones désertiques ou le sud de l'Espagne. Aucune chance de voir des installations de centrales solaires dans les pays nordiques où le soleil se fait rare. Les implantations de ces centrales sont stratégiques et étudiées pour offrir le meilleur rendement.

Pourquoi l'énergie solaire s'est développée aussi rapidement ?

L'homme moderne est un grand consommateur d'énergie sous toutes ses formes : pour se chauffer, se déplacer (voiture, avion…), se nourrir… Mais suite aux nombreuses crises pétrolières (les principales ont eu lieu en 1973 et en 1978), la flambée des prix des matières premières comme le pétrole, le fioul a contraint les hommes à trouver d'autres ressources énergétiques comme le vent (énergie éolienne), l'eau (hydroélectrique) ou le soleil (énergie solaire ou photovoltaïque). Les années 1980 voient apparaître la première maison ou la première voiture alimentée par des cellules photovoltaïques. Depuis les panneaux photovoltaïques ou thermiques se sont développées sur les maisons individuelles, les immeubles ou bâtiments industriels. Mais les progrès dans ce domaine sont lents et l'énergie solaire n'en est qu'à son balbutiement.


Bien que le soleil donne sa chaleur et son énergie gratuitement les installations photovoltaïques coûtent encore trop cher. Il faudra encore quelques années pour que ces systèmes deviennent une généralité.

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L’ Énergie solaire